Le Covid-19 met en avant le potentiel des obligations pour l'investissement d'impact
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Le Covid-19 met en avant le potentiel des obligations pour l’investissement d’impact

Les investisseurs tels que les fonds de pension privilégient de plus en plus les investissements exerçant un impact positif, et la forte augmentation des émissions d’obligations destinées à lutter contre le Covid-19 cette année suggère que la classe d’actifs obligataire est bien positionnée pour générer des résultats sociaux positifs.

L’investissement d’impact, qui consiste à investir en vue d’obtenir un résultat positif pour la société et l’environnement, est une tendance en pleine expansion, à juste titre. Confrontés à des risques de transition considérables qui préoccupent leur génération – du changement climatique à l’inégalité sociale –, les investisseurs d’aujourd’hui sont de plus en plus favorables à l’idée de diriger des capitaux vers des solutions de financement qui s’attaquent à ces problèmes. Les obligations jouent un rôle unique à cet égard en proposant des solutions ciblées aux investisseurs en quête d’impact et de revenus.

2020 : l’année des questions sociales

En 2020, la pandémie a braqué les projecteurs sur les problématiques sociales, si bien que les investisseurs sont désireux d’investir dans des obligations visant à financer des initiatives dans des domaines tels que le logement abordable, l’éducation, les soins de santé et l’emploi. Les organismes supranationaux et les agences gouvernementales ont figuré parmi les principaux émetteurs d’obligations en réponse à la crise du Covid-19 en 2020. Le volume des nouvelles émissions obligataires épousant les principes environnementaux, sociaux et de gouvernance a
atteint 510 milliards de dollars en 2020, en hausse de plus de 215 milliards de dollars par rapport à 20191.

Si l’offre de nouvelles obligations vertes a également progressé en 2020, il n’est pas exagéré d’affirmer que les émissions d’obligations sociales se sont, elles, envolées. Elles ont ainsi attiré plusieurs milliards de dollars d’investisseurs institutionnels en faveur de projets destinés à générer un impact social positif.

La crise a été un catalyseur puissant, qui a mis en évidence tout le potentiel offert par les titres à revenu fixe en vue de changer la donne et rendu la classe d’actifs incontournable en matière d’investissement responsable. Jusqu’à présent, les fonds de pension et autres investisseurs institutionnels avaient généralement privilégié les actions et stratégies du marché privé dans ce domaine. Toutefois, pour atteindre les objectifs de développement durable des Nations unies (ODD), des capitaux bien plus importants doivent être mobilisés.

En ce qui concerne les fonds de pension européens, en particulier, l’enquête de Mercer sur l’allocation des actifs en Europe2 a révélé que les obligations représentaient de loin leur principale allocation, avec plus de 50% des actifs en 2019, tandis qu’au Royaume-Uni, leur part atteignait 62,8% pour les régimes de pension à prestations définies3. A titre de comparaison, les actions représentaient 25% et les produits alternatifs – la réserve de capital qui a le plus d’impact sur les investissements actuellement – seulement 16% des actifs.

Pourquoi les obligations ?

Les titres à revenu fixe permettent aux investisseurs de générer des revenus tout en ayant un impact social et environnemental significatif grâce à deux facteurs clés que sont la richesse de l’éventail d’opportunités et la nature ciblée des obligations sociales et vertes. L’univers obligataire est gigantesque, dépassant largement celui des actions. Par ailleurs, les émetteurs disposent d’une plus grande capacité d’adaptation et répondent plus rapidement à la nécessité de régler les problèmes tant sociétaux qu’environnementaux. 

Les obligations sont émises par des entités très diverses, notamment des gouvernements, des agences gouvernementales, des organisations supranationales, des organisations mutuelles, des organisations caritatives, des entreprises, etc. Si de nombreuses entités bénéficient d’une position idéale pour obtenir des résultats environnementaux ou sociaux, ce qui a un impact positif, peu d’entre elles sont des sociétés cotées en bourse.

Avantage tout aussi important, les émissions d’obligations peuvent avoir un effet beaucoup plus ciblé que les actions. Elles peuvent par exemple être émises par des entreprises réglementées « à objet spécial » ou des filiales d’entreprises, y compris des associations de logement et des services publics, en vue de couvrir des dépenses relatives, respectivement, à des projets de logement social ou d’énergie renouvelable. Il peut également s’agir d’obligations vertes, sociales ou durables, émises selon les principes de l’International Capital Markets Association. Ce cadre d’émission recommande des pratiques de suivi de l’utilisation des produits et de reporting, favorisant la confiance et ouvrant la voie à une croissance future.

Les titres à revenu fixe offrent un large éventail de possibilités en matière d’investissement responsable. Celui-ci s’étend de l’intégration de la recherche environnementale, sociale et de gouvernance (ESG) afin de minimiser les risques à l’investissement dans des obligations thématiques vertes, sociales et durables dont les produits sont utilisés dans un but précis, qui a un impact positif, en passant par l’exclusion des investissements qui ne sont pas alignés sur des valeurs, par exemple les secteurs de l’alcool, des jeux de hasard ou du tabac.

Columbia Threadneedle Investments a été un pionnier en matière d’investissement en obligations thématiques, qui permettent aux investisseurs de contrôler à la fois les rendements financiers et les résultats sociaux. Chaque obligation reçoit un score en fonction de son résultat, classé selon une méthodologie propriétaire. Résultat ? L’alpha du portefeuille est évalué en fonction des dimensions financière et sociale.

Les émetteurs d’obligations font partie de la solution

Le marché de la dette « durable » a connu un essor impressionnant en 2020. Il a notamment vu l’émission d’obligations dites Covid-19 pour une valeur d’environ 90 milliards de dollars américains au cours des huit premiers mois de l’année4. Qu’ils soient destinés à un usage général ou ciblent un objectif particulier, ces titres visent à lutter contre les effets de la pandémie.

Si les émissions d’obligations vertes ont également augmenté au cours de l’année, on a constaté une évolution au profit des formats sociaux et durables utilisés pour les titres Covid-19. L’émission d’obligations vertes a joliment augmenté (+19%) au cours des huit premiers mois, pour parvenir à un volume de 149 milliards de dollars américains5, tandis que les émissions d’obligations sociales se sont envolées de pas moins de 530% pour atteindre 63 milliards de dollars américains6.

L’obligation d’un milliard de dollars américains émise en mai pour soutenir le secteur des soins de santé par le biais de prêts à des hôpitaux à but non lucratif, à des établissements de soins infirmiers qualifiés et à des fabricants d’équipements et de fournitures de soins de santé est un exemple parfait du type de titres actuellement recherché. Emise dans le cadre des Principes applicables aux obligations sociales, cette obligation est assortie d’un cadre de reporting de haute qualité permettant de suivre l’utilisation des produits et les résultats.

Une opportunité pour les fonds de pension

L’Impacting Investing Institute, une organisation britannique qui s’engage en faveur de l’accélération de la croissance de l’investissement d’impact, a élaboré cinq principes d’investissement d’impact pour les administrateurs de fonds de pension7. Ils offrent un aperçu pratique des possibilités et des mesures concrètes pouvant être prises. Columbia Threadneedle Investments a contribué à la réflexion sur ces principes afin d’encourager la croissance de ce marché.

Pour tout investisseur d’impact, le lobbying en faveur du changement constitue une activité clé. Davantage de pays devraient adopter les objectifs de neutralité carbone, ainsi que les cadres de leur mise en oeuvre et les nouvelles réglementations. Un climat concurrentiel s’instaure entre les pays désireux de ne pas rater le coche. Les gouvernements et le marché obligataire canaliseront les fonds vers une relance verte en 2021. L’UE s’apprête notamment à lever 100 milliards d’euros pour venir en aide aux pays qui ont été touchés de plein fouet par la crise du Covid-19, une initiative pour laquelle l’essentiel des émissions seront réalisées en 20218.

Pour sa part, Columbia Threadneedle Investments cherche à améliorer le fonctionnement du marché – en termes d’opportunités d’émission, de qualité des obligations et de rigueur du reporting – et poursuit à cet effet sa collaboration avec l’International Capital Markets Association (ICMA). Les gouvernements français et allemand ont émis leurs premières obligations vertes en 2020 et nous avons milité pour des green gilts (Gilts verts), notamment en tant que membre de l’Impact Investing Institute.

Une étape importante a été franchie lorsque le chancelier de l’Echiquier britannique, Rishi Sunak, a annoncé en novembre que le pays allait émettre pour la première fois des obligations d’Etat vertes en 20219. La proposition commune de l’Impact Investing Institute en faveur d’un « Green+ Gilt », publiée en octobre 2020, a été appuyée publiquement par 40 investisseurs et détenteurs d’actifs représentant un encours de plus de 10.000 milliards de livres sterling, ce qui démontre le soutien considérable du marché à cette initiative10.

La pandémie de Covid-19 a, selon toute vraisemblance, accéléré la transition en faveur de l’investissement responsable. La classe d’actifs des obligations arrive à maturité en ce qui concerne l’investissement responsable et offre les avantages de l’échelle et de la concentration. Les fonds de pension disposent par conséquent d’opportunités plus nombreuses pour générer un impact positif et faire une réelle différence dans la réalisation des ODD des Nations unies en vue de créer un monde plus juste pour l’avenir.

10 mars 2021
Tammie Tang
Senior Portfolio Manager, Fixed Income
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1 Bloomberg, 01/01/2021.
2 European Asset Allocation Survey 2019, Mercer (page 7). https://info.mercer.com/rs/521-DEV-513/images/ie-2019-european-asset-allocation-survey-2019.pdf.
3 The Purple Book, Pension Protection Fund, 17/01/2020.
4 Au 31 août 2020. Source : Bloomberg, Columbia Threadneedle Investments.
5 Au 31 août 2020. Source : Bloomberg, Columbia Threadneedle Investments.
6 Au 31 août 2020. Source : Bloomberg, Columbia Threadneedle Investments.
7 Impact Investing: Good Governance Principles for Pension Trustees. https://www.impactinvest.org.uk/the-power-of-pensions-how-pension-funds-can-invest-with-impact/.
8 EU Social Debt Among 2020’s Most Coveted With $207 Billion Bids, Bloomberg, 10/11/2021.
9 FTadviser.com, UK to launch first green gilt in 2021, 10 novembre 2020.
10 https://www.impactinvest.org.uk/wp-content/uploads/2020/10/Green-Plus-Gilt-Proposal.pdf, octobre 2020.

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